Hai chiến thắng của Man City và Man Utd đã thổi thêm lửa vào trận cầu đinh vòng 32 Ngoại hạng Anh tối 31/3.

*Liverpool – Tottenham: 22h30 tối Chủ nhật 31/3, giờ Hà Nội.

Kể từ ngày vươn mình trở thành một thế lực Ngoại hạng Anh, Tottenham không e ngại bất cứ thế lực nào, dù là lắm tiền nhiều của như Chelsea hay binh hùng tướng mạnh như Man City. Ngay cả Man Utd, đội thường đè đầu cưỡi cổ “Gà Trống” thời Alex Ferguson tại vị, cũng không phải ngoại lệ. Đội bóng áo trắng biết cách đánh bại đối thủ kỵ giơ, mà bằng chứng là chiến thắng 3-0 hồi đầu mùa 2018-2019.

Mauricio Pochettino đã biết cách vượt qua nhiều tên tuổi hùng mạnh, nhưng Liverpool vẫn là một bài toán khó giải với HLV người Argentina. Kể từ ngày lên nắm quyền ở sân cũ White Hart Lane vào hè 2014, Pochettino thua sáu, hoà bốn và chỉ có một lần duy nhất chiến ở lượt đi mùa 2017-2018. “Lữ Đoàn Đỏ” tựa như ngáo ộp với “Gà Trống”, và điều ấy thể hiện rõ ở lượt đi. Sau khi hạ Man Utd 3-0 ở Old Trafford, Tottenham thua sốc Watford 1-2 rồi phơi áo cũng với tỷ số tương tự trước Liverpool.

Salah (phải) đang khao khát có bàn thắng giải toả sau chuỗi bảy trận tịt ngòi.

Cùng với Man City, Liverpool và Tottenham là hai cái tên chơi pressing hay và tốt nhất tại nước Anh lúc này. Tuy nhiên, giữa họ vẫn có những điểm khác biệt. Cùng pressing tầm cao, Klopp khuyến khích học trò kết thúc tình huống tấn công một cách nhanh nhất bằng tốc độ. Ngược lại, Pochettino pressing là để đoạt lại bóng, giữ lại một cách chắc chắn, rồi mới triển khai tiếp. Đó là lý do giúp Pochettino ngày càng linh hoạt trong cách sắp đội hình, khi thì ba trung vệ, lúc lại không có máy quét thực thụ nào ở tuyến giữa. Nhưng đấy cũng là “tử huyệt” của “Gà Trống” mỗi khi đấu Liverpool, bởi giữ bóng trước những máy chạy cường độ cao như Mohamed Salah, Sadio Mane hay Roberto Firmino luôn kèm theo độ rủi ro cực lớn.

Liverpool nhỉnh hơn Tottenham ở thành tích đối đầu, nguyên nhân phần lớn xuất phát từ chính triết lý mà hai HLV theo đuổi. Chủ sân Anfield còn có lợi thế lớn về tinh thần khi đối phương đang trên đà sa sút. Bốn trận gần nhất ở Ngoại hạng Anh, Tottenham toàn thua, và giờ họ đã để Man Utd xếp thứ tư kịp san bằng điểm số.

Pochettino không giấu sự lo lắng trước thềm trận cầu sáu điểm. Ông bảo: “Thật khó để nói là tôi đang hạnh phúc. Thậm chí tôi còn không dám chắc sẽ tại vị cho tới mùa giải sau. Tottenham là một đội bóng đá giàu tham vọng. Điều ấy lớn hơn bất cứ sự hiện hữu của cá nhân nào. Mọi người cần hiểu, rằng tôi cần phải chiến đấu từng ngày để giữ chiếc ghế này. Trong công việc này, tôi luôn quan điểm rằng ngày nào cũng có thể là ngày cuối cùng”.

Pochettino vừa mất hai cơ hội bằng vàng ở Man Utd và Real Madrid, sau khi hai đội này cùng bổ nhiệm những HLV mới.

Việc hụt hơi trong giai đoạn nước rút vốn là căn bệnh trầm kha của Tottenham, thứ khiến đội bóng Bắc London chưa thể chạm tay vào danh hiệu nào suốt những năm qua. Mùa 2018-2019 diễn ra theo kịch bản tương tự. Khi tiền đạo chủ lực Harry Kane chấn thương, Son Heung-min toả sáng, gần như một mình kéo “Gà Trống” tiến lên. Nhưng khi Kane trở lại, Son tịt ngòi và cả hai không thể cùng ghi bàn suốt một tháng qua.

Klopp rất hiểu tình cảnh của người đồng nghiệp. Ông xoa dịu: “Ở xứ sở của những bom tấn chuyển nhượng như nước Anh, thật bất ngờ khi một CLB nói không với mua cầu thủ vẫn có thể đứng trong hàng đội mạnh. Chừng đó đủ nói lên tài năng của Pochettino. Tôi nghĩ mọi người có thể trông chờ một Tottenham mạnh mẽ nhất sẽ trở lại. Họ có những cầu thủ hàng đầu, và nhất là một HLV tuyệt vời. Tự Tottenham sẽ tìm ra cách giải quyết những vấn đề”.

Pochettino và Klopp đối xử với nhau theo kiểu “anh hùng trọng anh hùng”. Nhưng tự mỗi nhà cầm quân đều hiểu, kết cục cho kẻ thua cuộc tối nay sẽ rất bi thảm. Với Liverpool, không thắng Tottenham sẽ đồng nghĩa việc họ chỉ bằng điểm đội đầu bảng Man City nhưng xếp dưới do kém hiệu số, và đã chơi hơn một trận. Với Tottenham, một điểm trên sân khách là kết quả không tồi, nhưng vị trí thứ ba bảng điểm nhiều khả năng sẽ mất vào tay Arsenal, đội sẽ tiếp Newcastle trên sân nhà tối 1/4.

Klopp đang gánh trên vai khao khát vô địch nước Anh kéo dài suốt gần ba thập niên của Liverpool.

Hơi thở của hai đội bóng thành Manchester đã bỏng rát phía sau Liverpool và Tottenham. Nhiệm vụ của cả hai là cần quên đi những chấn thương của Xherdan Shaqiri, Naby Keita, Alex Oxlade-Chamberlain (Liverpool), hay Eric Dier, Harry Winks, Serge Aurier (Tottenham) để tạo đà tâm lý cho giai đoạn quyết định trong mùa giải.